HISTORIAS DE ROCK


FREE

Free
Formados en 1968 en Londres, Inglaterra
Disueltos en 1973
ESTILOS: Album Rock, Blues-Rock, Hard Rock
MIEMBROS: Paul Rodgers, Andy Fraser, Paul Kossoff, Simon Kirke, John "Rabbit" Bundrick, Tetsu Yamauchi

BIOGRAFIA

El nombre es muy simple: Free, libre, como muy libre ha sido la música de este grupo inglés de gran exito a principios de los años setenta. Una mezcla explosiva de rock nacido de raices profundamente blues. La formación histórica del grupo, nacido oficialmente en mayo de 1968, gira alrededor de Andy Fraser al bajo, Simon Kirke a la bateria, Paul Kossof a la guitarra y del cantante de inconfundible voz Paul Rodgers. El primero en moverse para organizar el grupo fue precisamente Rodgers. Nacido en Middlesborough el 12 de diciembre de 1949, Rodgers había llegado a Londres en la primavera de 1967 con su grupo, llamado inicialmente Roadrunners y más tarde Wild Flowers. Con él estaban el bajista Bruce Thomas, que más tarde entró en The Attractions, de Elvis Costello, y el guitarrista Micky Moody, que mucho más tarde y tras un período de silencio reapareció en la banda de rock duro Whitesnake. Sin embargo, a pesar de los talentos presentes en el grupo, Wild Flowers no tuvieron éxito. Rodgers, tras haber disuelto el grupo, puso en pie un grupo de blues eléctrico llamado Brown Sugar. En 1968, mientras el grupo estaba actuando en un pub de la periferia del norte de Londres (el Fickle Pickle), Rodgers fue "detectado" por dos extraños cazadores de talentos musicales: eran Paul Kossoff (nacido el 14 de septiembre de 1952) y Simon Kirke (nacido el 28 de julio de 1949), también devotos del blues y militantes en un grupo londinense llamado Black Cat Bones.

Los dos estaban buscando desde hacía tiempo un cantante de voz potente, desgarradora y sólida como la de los viejos bluesmen negros, pero que también tuviera la ductilidad de un roquero. Y Rodgers era el tipo perfecto. En seguida nació la idea de formar un nuevo grupo, y Mark Vernon, famoso productor de blues eléctrico y titular de la firma Blue Horizon sugirió para el papel de bajista a un portento de dieciséis años, Andy Fraser (nacido el 17 de agosto de 1952), que se había formado en los Bluesbreakers de John Mayall durante una extenuante gira llevada a cabo meses antes. Había nacido Free. El nombre lo habían tomado de uno de tantos grupos del maestro del blues Alexis Korner. El primer álbum de Free, 'Tons of Sobs', salió a la venta en 1969, con la producción de Guy Stevens': no fue un debut clamoroso. Al album le falta coherencia, pero tiene apuntes de gran interés. Por otra parte, Free era una derivación directa del "boom" del blues inglés de la segunda mitad de los años sesenta, pero sus miembros no eran individualmente unos virtuosos como los de Cream y ni siquiera unos puristas blues como los primeros Fleetwood Mac. Con seguridad, nunca habrían podido cambiar de dirección y convertirse en un grupo de rhythm and blues para bailar como tantos en aquella época.

Free decidió en seguida derivar hacia el rock más salvaje y, si 'Tons of sobs' apenas rozó las posiciones más bajas de las listas de éxitos, su segundo álbum de 1969 (titulado simplemente 'Free') atrajo una mayor atención, por su sonido duro, directo y decididamente personal. El punto fuerte recaía en la voz de Paul Rodgers, ronca y brillante, que daba energía a canciones como 'I'll be creepin'', un single extraído del álbum que no tuvo éxito, pero que ya poseía la marca de fábrica del sonido de Free: una particular rítmica, marcada y espesa, característica de la "fábrica" Fraser-Kirke. Este sonido y la sólida guitarra de Paul Kossoff fueron los elementos que hicieron de 'All right now' un clásico. Extraído del tercer álbum, 'Fire and water', publicado en 1970, el single 'All right now' decretó definitivamente la fama mundial de Free. Con su característico pulso rítimico incesante y su simple estructura melódica, la canción se convirtió en seguida en uno de los temas preferidos de los disc-jockeys de medio mundo. El álbum alcanzó la cima de las listas de éxitos. Cuando Free tocó en el Festival de la isla de Wight en el verano de 1970, frente a un aforo de 300.000 personas, aproximadamente, la edad media de los componentes del grupo apenas llegaba a los veinte años. Esta consideración no debe, de ninguna manera, sugerir la idea de que los cuatro muchachos lo hubieran tenido fácil. Free no se había formado según unas reglas precisas de imagen; eran unos discretos músicos que se habían esforzado por aprender a crear arreglos sólidos y refinados, según la regla del rock'n'roll por la que un buen producto surge sólo desprendiendo "sangre, sudor y lágrimas".

En los dos años anteriores a su gran éxito, Free se había conquistado el título de "grupo más stajanovista de Gran Bretaña", recorriendo a lo largo y ancho la nación desde los pequeños clubs de provincias a los grandes teatros de las grandes ciudades. Por otra parte, existe una razón extramusical para su éxito: eran cuatro jóvenes agraciados, con un Paul Rodgers muy "macho" y "frío", esto es, viril pero no exageradamente erótico, como otros colegas del rock; en suma, Free era la única banda de rock-blues duro que tenía un público compuesto en igual medida por hombres y mujeres. En 1971 dieron pruebas de su capacidad de dar espesor y atmósferas diferentes a sus canciones, con la publicación de un álbum en directo titulado 'Free live': ahí está la estremecedora intensidad rock de temas como 'Mr. Big' y 'l'm a mover', pero también la capacidad de gobernar con ternura baladas como 'Be my friend'. Desafortunadamente, los progresos musicales individuales de los miembros del grupo no andaban al mismo ritmo que su madurez personal, y sus desequilibrios temperamentales se exacerbaron tras la publicación del nuevo álbum de estudio, en 1971, 'Highway'. Debía ser la continuación del éxito de 'Fire and water'; y el single extraído, 'The stealer', el de 'All right now', pero tanto el álbum como el single fracasaron en el intento. Para crear 'Highway', Free había dado lo mejor de sí intentando hacer confluir toda el ansia de novedad con un gusto más sofisticado en los arreglos.

Los músicos esperaban grandes cosas de ese álbum, y también su compañía discográfica. Sin embargo, el juez supremo, que es el público, no lo aceptó. La desilusión, para Fraser y Rodgers (los dos autores principales), fue grande y, hasta cierto punto, fue suya la responsabilidad de ese parcial fracaso: habían intentado transformar su "riff", el que los había hecho famosos, en un estilo mucho más melifluo. Como resultado, Free sólo contentó a un núcleo fiel de viejos seguidores y a algunos pocos fans nuevos: el resto de público, que había decretado su éxito, continuó prefiriendo a los Free más duros y emocionantes de 'Fire and water'. Entre la desilusión general, el grupo se separó en mayo de 1971, tras haber completado una gira por Australia y Oriente. Irónicamente, tras su separación, el single 'My brother Jake', llegó al cuarto puesto de las listas de éxitos, y un mes más tarde sucedió lo mismo con la reimpresión de 'Free live'. Mientras tanto, los caminos de los componentes del grupo se habían separado. Andy Fraser apenas estuvo a tiempo de concluir una gira europea antes de que su nueva banda, Toby, se deshiciera. Paul Rodgers fundó Peace, que sólo actuó durante una gira como grupo telonero de Mott the Hoople. Mientras, Kossoff y Kirke produjeron, junto al bajista Tetsu Yamauchi y al teclista John "Rabbit" Bundrick, el álbum 'Kossoff, Kirke, Tetsu and Rabbit'. Free aun tenia aspiraciones y, con un entusiasmo revitalizado, los cuatro músicos volvieron a juntarse en enero de 1972.

Grabaron el álbum 'Free at last' que en seguida escaló las listas de éxitos internacionales, igual que el single 'Little bit of love'. Hay una nueva energía: bajo y batería potencian el ritmo como no se recordaba desde los tiempos de 'All right now' y la voz de Rodgers vuelve a descubrir una vez más sus indomables ascendencias blues. La salud del guitarrista Kossoff empeoró progresivamente a causa de su abuso de las drogas, y algunas etapas de la gira americana tuvieron que cancelarse. Free tenía problemas, en parte porque los anticipos por los conciertos japoneses ya estaban en sus bolsillos. Rodgers y Kirke decidieron partir, de todas maneras, y reclutaron al teclista Rabbit y al bajista Tetsu; el mismo Rodgers se encargó de la guitarra solista. A su regreso a casa, Kossoff se había recuperado lo suficiente como para poder participar en la gira inglesa y en las grabaciones de algunos temas para el nuevo álbum 'Heartbreaker', que salió en 1973, antes de desaparecer de nuevo de la circulación en octubre de 1972. 'Heartbreaker' (el último álbum de Free) fue bien recibido, aunque el sonido de Free ya sólo era una pálida sombra de lo que había sido. El single extraído del álbum, esa 'Wishing well' escrita como voto de mejora de la salud de Kossoff, escaló las listas de éxitos.

A continuación llegó el momento de presentar al público en concierto el nuevo disco. Fue la última gira del grupo, que encontró sus mejores momentos en USA. La formación de Free en la carretera estaba compuesto por Rodgers, Kirke, Rabbit, Tetsu y el guitarrista de Osibisa (una de las primeras bandas de jazz-rock africano), Wendell Richardson. Tras la gira por América, el grupo se separó definitivamente. Richardson volvió a Osibisa, Rabbit se embarcó en un álbum en solitario y en inmejorables apariciones en discos de otros artistas (espléndido su trabajo en 1973 en el álbum de John Martyn, 'Solid air'), mientras que Tetsu reemplazó a Ronnie Lane en Faces y Andy Fraser fundó, junto al cantante Snips y al guitarrista Chris Spedding, The Sharks, que grabaron un álbum homónimo, de escaso éxito. Más tarde, el bajista puso en pie su Andy Fraser Band y en 1984 volvió a obtener un pellizco de fama. Rodgers y Kirke tuvieron más éxito: junto a Mick Ralphs, de Mott the Hoople, y Boz Burrell, de King Crimson, constituyeron un grupo rock de inmediata resonancia internacional, Bad Company. El primer álbum homónimo, publicado en 1974, atrajo hacia el grupo la atención del gran público del rock duro, con la importante ayuda del single 'Can't get enough'. El éxito se confirmó al año siguiente con el álbum 'Straight shooter' y el single 'Feel like makin' love'. Mientras tanto, las cosas no iban demasiado bien para Kossoff: a pesar de los esfuerzos de su padre, el actor y escritor David Kossoff, Paul seguía obstinado en su toxicodependencia.

En 1973 salió un álbum suyo, 'Back street crawler', que fue un fracaso, y los intentos de formar una nueva banda para actuar en conciertos en directo resultaron vanos: el 19 de marzo de 1976, a la edad de 25 años, Paul Kossof moría, mientras estaba durmiendo, en un desplazamiento aéreo nocturno. La muerte de Kossoff fue la clásica "muerte anunciada" que no sacudirá mucho el viaje hacia la riqueza de sus viejos compañeros Rodgers y Kirke: trasladados definitivamente a Estados Unidos y guiados por el manager de Led Zeppelin, Peter Grant, encumbraron el nombre de Bad Company. El álbum de 1976, 'Run with the pack', ganó un disco de platino. Los siguientes álbumes no repitieron ese éxito, y durante todos los años ochenta la formación sufrió continuos altibajos: en 1983 Simón Kirke entró en Wildlife y Paul Rodgers grabó el álbum en solitario 'Cut it loose', mientras que el resto de Bad Company constituyó el grupo FM. Después, Rodgers formó junto a Jimmy Page (ex guitarra solista de Led Zeppelin), The Firm, un grupo que quería ser una extraña imitación de los Zeppelin de la edad de oro. Bad Company se volvió a unir en 1986, con el cantante Brian Howe en el lugar de Rodgers, y grabó un álbum decepcionante, 'Fame and fortune'. En todo este desfile de nombres y de trayectorias ha estado presente el espíritu de Free. Sin duda, esos cuatro muchachos ingleses triunfaron demasiado y muy deprisa, pero su personal mezcla de rock duro con fuertes tintes blues ha quedado como una memorable contribución al rock.


DISCOGRAFIA

  • 1968- TONS OF SOBS
  • 1969- FREE
  • 1970- FIRE AND WATER
  • 1971- HIGHWAY
  • 1971- FREE LIVE
  • 1971- KOSSOF - KIRKE - TETSU - RABBIT
  • 1971- FREE AT LAST
  • 1973- HEARTBREAKER
  • 1976- FREE & EASY ROUGH & READY
  • 1993- TWIN SET
  • 2006- LIVE AT THE BBC