HISTORIAS DE ROCK


JOHNNY OTIS (Ioannis Alexandres Veliotes)

Johnny Otis

BIOGRAFIA

Nacido el 28 de Diciembre de 1921 en Vallejo, California, USA
Fallecido el 17 de Enero de 2012 en Altadena, California, USA
ESTILOS: Early R&B, Jump Blues, Regional Blues, West Coast Blues, Rock & Roll, Soul
Tal vez no fuera un gran musico, pero no cabe duda de que Johnny Otis fue un gran personaje, una figura fundamental para la difusion del rock’n’roll. Durante años se movio en la escena musical preparando el terreno para la explosion del rock que tendria lugar en la segunda mitad de los años cincuenta: su colaboracion consistio en organizar grupos, descubrir talentos, presentar programas de television y radio. Pero Otis no fue una simple comparsa del rock. A lo largo de su intensa carrera, consiguio escribir temas originales e inolvidables, sobre todo en el periodo comprendido entre 1945 y 1955, año en el que se retiro. Un hecho explicado por Otis como exigencias de familia: 'Era Navidad, asi que llame a mi casa, en Los Angeles, para saludar a mis hijos, y ellos me preguntaron por que no estaba en casa, como todos los demas papas. En aquel momento comprendi que debia dejar definitivamente aquella vida y hacer algo mas estable'. Mas compleja fue la explicacion de los comentaristas: Otis, que hasta entonces habia conseguido mantenerse en la cresta de la ola, captar las nuevas corrientes creativas y los nuevos gustos del publico, presentia que todo ello seria muy dificil a partir de 1956, es decir, con la llegada de los
grandes del rock y con la instauracion de una nueva epoca y una nueva manera de hacer las cosas.

En efecto, una gran musicalidad y un gran olfato para los negocios fueron las caracteristicas de Otis. Inteligencia y astucia, dos cualidades necesarias para abrirse paso en el mundo del show business. Nacido en Vallejo, California, el 28 de diciembre de 1921, con el verdadero nombre de Ioannis Alexandres Veliotes (sus padres eran griegos), el futuro Johnny Otis se crio en un barrio mayoritariamente negro y, de inmediato, quedo fascinado por el blues y los generos cultivados por la poblacion negra. No fue un niño prodigio: solo a los dieciocho años decidio meterse de lleno en la profesión de musico. El momento preciso, segun el mismo recuerda, tuvo lugar en 1939: 'Fui a ver a Count Basie a San Francisco. Pero tras el concierto, estaba tan impresionado por su bateria, Jo Jones, que decidi que yo tambien seria bateria'. De modo que compro una batería y se dedico a ella dia y noche. Dos años despues ya estaba capacitado para tocar con los mejores musicos de jazz. Entonces inicio el periodo de su profesionalizacion: actuaba con muchos grupos, moviendose por California, Las Vegas, Nevada. Llevo esta vida hasta 1945, año en que formo su propia orquesta y empezo a actuar en los grandes clubs. Sus giras se agrandaron hasta llegar a Chicago, donde conocio a muchos bluesmen.
Sin embargo, en 1947, las cosas habian cambiado. 'Las grandes orquestas estaban en crisis, lo pasaban mal hasta Count Basie y Duke Ellington. Yo tuve que reducir la plantilla y dedicarme al blues, que interpretabamos con muchos instrumentos de viento. Entonces no lo sabiamos, pero lo que estabamos haciendo era verdadero rhythm and blues'. En este punto, Otis intuyo que estaba teniendo lugar una gran transformacion musical y decidio cambiar de rumbo: monto un local en Watts, un suburbio de Los Angeles, el Barrel House, y organizo en el un espectáculo que diese a conocer nuevos talentos, a veces jovencisimos, como Esther Phillips, Little Willie John, Jackie Wilson, Johnny Ace, Johnny Guitar Watson y Etta James. Incluso un todavia desconocido Little Richard actuo allí durante un tiempo. Pronto, The Johnny Otis Rhythm and Blues Caravan empezo a obtener un gran exito. En esta epoca Otis consiguio llevar a las listas muchos singles: 'Double crossin' blues', 'Far away places', 'Dreamin' blues' y 'Mambo boogie'. Además produjo una primera version de 'Hound dog', la cancion de Leiber y Stoller que se convertiria en un hit en la voz de Elvis Presley, confiando entonces su interpretacion a la genial Big Mama Thornton.

En 1955 Otis decidio disolver la Caravan y retirarse. Trabajo en la emisora KFOX de Los Angeles, y su programa pronto se convirtio en uno de los mas populares de toda California: unos años despues, tambien presento una version televisada que siguio emitiéndose hasta mediados de los sesenta. Sin embargo, no abandono el trabajo discografico como autor y productor, consiguiendo exitos como 'Ma, he’s makin’ eyes at me' y 'Willie and the hand jive'. En 1961 el grupo Gladys Knight and The Pips popularizo una de sus bellisimas y arrolladoras canciones, 'Every beat of my heart'. Pero la musica no fue su unico interes. A finales de los sesenta, tambien se ocupo de la politica. Un poco predicador y un poco musico, la actividad de Otis prosiguio (aunque de forma mas sosegada) en los años siguientes: empezo a acompañarlo su hijo Johnny, apodado Shuggie, quien pronto demostro ser un habilisimo guitarrista. Tan habil que tambien colaboro con artistas del rock como Kooper, en 'Kooper sessions', Frank Zappa, en 'Uncle meat' y realizo cinco albumes a su nombre en los primeros setenta. Precisamente en los años setenta, tuvieron lugar varios conciertos espectaculares de Ios Caravan, pero no fue hasta 1981 cuando Otis tuvo el animo suficiente para formar The New Johnny Otis Show.


DISCOGRAFIA

  • 1955- ALL THROUGH THE NIGHT
  • 1957- ROCK AND ROLL HIT PARADE, VOL. 1
  • 1969- COLD SHOT!
  • 1970- THE ORIGINAL JOHNNY OTIS SHOW, VOL. 2
  • 1972- FORMIDABLE
  • 1975- BULLDOG
  • 1979- ROCK'N'ROLL
  • 1982- NEW JOHNNY OTIS SHOW
  • 1985- SPIRIT OF THE BLACK TERRITORY BANDS
  • 1993- GOOD LOVIN' BLUES
  • 1995- NOTHIN' BUT THE BLUES: WILLIE & THE HAND JIVE
  • 1998- LIVE IN LOS ANGELES 1970
  • 2002- FOOD FOR LIFE