HISTORIAS DE ROCK


LITTLE WILLIE JOHN (William Edward John)

Little Willie John

BIOGRAFIA

Nacido el 15 de Noviembre de 1937 en Cullendale, Arkansas, USA
Fallecido el 26 de Mayo de 1968 en Walla Walla, Washington, USA
ESTILOS: Early R&B, Urban Blues, Soul
Fue uno de los cantantes de color mas amados, mas populares y mas imitados, pero tambien fue uno de esos artistas olvidados rapidamente por el gran publico. Little Willie impuso su poetico acento soul, realmente innovador, en las baladas de blues, contribuyendo asi a modificar la direccion de la musica negra, tal vez no tanto como Little Richard o Chuck Berry, pero si con muchos mas meritos de los que hoy dia evoca su nombre. Nacido el 15 de noviembre de 1937 en Cullendale, Arkansas, William Edward John se crio en Detroit, en el seno de una familia numerosa. Su padre trabajaba en una labrica de automoviles y hacia turnos nocturnos para ganar mas dinero. Su madre, buena pianista, le enseño los primeros secretos de la musica y tambien numerosas canciones de gospel. Pronto las cualidades del chico se hicieron evidentes y Little Willie John (llamado asi a causa de su corta estatura), con solo diez años, empezo a cantar en publico. En un concurso de jovenes talentos, llamo la atencion del
celebre musico de jazz Dizzy Gillespie, quien le animo y le facilito los contactos con algunos personajes del mundo del espectaculo. A los once anos Willie obtuvo su primer contrato profesional cantando en el Book Cadillac Hotel. Algun tiempo despues, actuo con la orquesta de Count Basie. Participo en algunos concursos y llamo la atencion de Johnny Otis en el Paradise Theatre de Detroit: Otis le recomendo al sello discografico King, pero entonces las negociaciones no lleearon a buen puerto (solo un par de años mas tarde King ofreceria al muchacho un contrato).

Willie y su padre (quien habia dejado su trabajo en la fabrica para convertirse en su representante) no se dieron por vencidos e iniciaron nuevos contactos. En diciembre de 1953 Prize publico 'Mammy what happened to the Christmas tree', cancioncilla que supuso el ingreso oficial de Little Willie John en el mundo musical. Grabo otros discos con compañias menores hasta que le llego la oferta de King. En aquel periodo, aquel sello era una de las compañias mas importantes en el campo de la nueva musica
negra: Little Willie John paso a formar parte del grupo de interpretes mas activos (los otros eran James Brown y Hank Ballard), grabando una docena de temas que entraron en los Top 20 de las listas de rhythm and blues. Su primer disco para King fue 'All around the world', un tema escrito por Titus Turner que, en la version de John, llego al numero seis de las listas en 1955. Acto seguido, el joven cantante tambien llevo al exito el tema 'Need your love so bad', escrito por su hermano Mertis para la voz de Willie. El año de su gran consagracion fue 1956, y gracias, sobre todo, a la bellisima 'Fever' (escrita por Otis Blackwell), que se convirtio en un clasico de su repertorio y llego al numero uno de las listas, donde permanecio varios meses. Y no solo eso: la belleza de la cancion era tal que tambien encandilo al publico bianco.

Muy pronto Little Willie John llego a los primeros puestos de las listas de pop, dando asi un golpe crucial a las fronteras entre los distintos generos. Tiempo despues 'Fever' tambien se convertiria en el caballo de batalla de muchos otros interpretes, desde Peggy Lee hasta Bruce Springsteen pasando por Elvis Presley. Entre 1956 y 1962 Little Willie John fue uno de los personajes mas populares de la cancion americana. Y lo que mas apreciaba el publico eran sus melancolicas baladas: 'Big blue diamonds', 'I f I thought you needed me' y 'My baby’s in love with another guy' constituian un punto de equilibrio entre la antigua pasion (y el pesimismo) del blues y la moderna tension del soul. Tal vez este estilo melancolico tambien acelerase el declive del cantante. Ya famoso, Little Willie John sufrio su nueva condicion exasperando sus comportamientos, bebiendo y relacionandose con oscuros personajes de las altas esferas. Sus preferencias artisticas tambien se resintieron de sus diferentes estados de animo. El drama llego cuando en 1966 Little Willie John (quien tenia la costumbre de ir siempre con una pistola) mato a un hombre en una pelea en un bar de Seattle, en el estado de Washington. Condenado, fue recluido en la penitenciaria estatal, donde aquejado de pulmonia murio el 26 de mayo de 1968. Y lo que mantuvo viva su memoria fueron sus canciones, muchas de ellas interpretadas por artistas como Fleetwood Mac, B.B. King, Junior Parker o Johnnie Preston.


DISCOGRAFIA

  • 1956- FEVER
  • 1959- TALK TO ME
  • 1960- MISTER LITTLE WILLIE JOHN
  • 1961- THE SWEET, THE HOT, THE TEENAGE BEAT
  • 1961- SURE THINGS
  • 1962- COME ON AND JOIN LITTLE WILLIE JOHN
  • 1964- THESE ARE MY FAVORITE SONGS
  • 1966- LITTLE WILLIE SINGS ALL ORIGINALS
  • 1970- FREE AT LAST